„Segja má að Icelandair og Play séu litlar mýs á þessum markaði,“ segir Birgir Jónsson, forstjóri Play, spurður hvort pláss sé fyrir fleiri en eitt alþjóðlegt flugfélag á Íslandi. Nú er nýting flugvéla Play 8-9 tímar á sólarhring. Þegar flugfélagið hefst handa við að flytja farþega á milli Bandaríkjanna og Evrópu verður nýtingin 15-16 tímar á sólarhring.

Einar Örn Ólafsson, stjórnarformaður Play, segir að það felist mikið hagræði í því að fljúga yfir nóttina.

Einar Örn Ólafsson, stjórnarformaður Play.

„Flugvellir eru almennt lokaðir yfir blánóttina. Keflavíkurflugvöllur er óvenjulegur að því leyti til, en með því að fljúga til Bandaríkjanna og ef tekið er tillit til tímamismunar þá eru vélarnar í loftinu yfir nóttina. Ryan air til að mynda leggur öllum sínum flota um nóttina og líka fleiri félög.“

Birgir segir að verð á flugmiðum verði ekki eins lágt og það var á árunum 2015-2019. Það gangi ekki upp að það sé ódýrara að fljúga til London en að fara úr miðbænum með leigubíl til Hafnarfjarðar. Til að draga úr umhverfisáhrifum sé einnig eðlilegt að flug kosti.

Flugfélagið Play hélt fjárfestadag í Kaupmannahöfn síðastliðinn föstudag. Birgir kveðst vera spenntur fyrir komandi tímum og að félagið ætli sér að einblína á alþjóðlegan fókus í rekstrinum.

„Ísland er agnarsmátt land og á stuttum tíma erum við búin að áætla að fljúga til 30 til 35 áfangastaða. Þó að við séum með alþjóðlegan fókus verður Ísland „hubbinn“ en það er vafasamt að einskorða sig aðeins við Ísland. Það sem vill oft verða er að þá verður markaðsstarfið staðbundið og við förum á mis við ýmsa sérfræðiþekkingu,“ segir Birgir.

Á fjárfestadeginum kynnti flugfélagið meðal annars fyrirætlanir sínar um að opna skrifstofu í Vilníus í Litáen. „Í Litáen er mikið framboð af sérmenntuðu fólki en á Íslandi er fólk með þessa þekkingu sem við erum að sækjast eftir af skornum skammti,“ segir hann og bætir við að launakostnaður þar í landi sé mun lægri en á Íslandi.

„Litáen og lönd í Austur-Evrópu almennt eru afar framarlega í upplýsingatækni og afar mörg fyrirtæki sækjast eftir því að vera þarna eins og til að mynda skandinavískir bankar og fjártæknifyrirtæki. Þannig að það liggja gífurleg tækifæri í að opna starfsstöðvar á þessum stað.“

„Það fer mikill tími og peningar í það að greina gögnin en það skilar sér. Fólk var til að mynda hissa þegar við komum fram með áfangastaði eins og Stavanger og Trondheim. Það eru ef til vill staðir sem fólk tengir ekki mikið við að vilja ferðast þangað en út frá leitarvélunum sjáum við hvert fólk vill fara og við fylgjum því.“

Birgir segir að Play einblíni á að greina gögn þegar kemur að því að taka ákvarðanir varðandi stefnu rekstursins. „Þessi áhersla okkar á að nýta okkur gögn til að greina hvaða ákvarðanir eru bestar fyrir reksturinn kemur sér mjög vel fyrir okkur. Það fer mikill tími og peningar í það að greina gögnin en það skilar sér. Fólk var til að mynda hissa þegar við komum fram með áfangastaði eins og Stavanger og Trondheim. Það eru ef til vill staðir sem fólk tengir ekki mikið við að vilja ferðast þangað en út frá leitarvélunum sjáum við hvert fólk vill fara og við fylgjum því.“

Einar Örn segir að það fylgi því ákveðinn kostur að byggja flugfélag frá grunni.

„Auðvitað er erfitt fyrir okkur að byggja upp kerfin frá grunni en það er ennþá erfiðara að vera með gamla bókunarvél og að ætla að uppfæra hana í samræmi við breytt umhverfi. Það er skemmtilegt að byrja frá grunni. Það er gaman að ákveða hvernig við viljum hafa hlutina og taka ákvarðanir út frá því. Það tekur vissulega tíma en er auðveldara heldur en að fara úr gömlu kerfi yfir í nýtt.“

Hann bendir sömuleiðis á að nú sé auðveldara að hefja flugrekstur því margir neytendur nýti bókunarsíður og því þurfi ekki að verja jafn miklu fé og fyrir fáeinum áratugum til að vekja athygli á flugfélaginu.

Birgir bætir við að það sé mikill kostur hvað flugfélagið sé vel fjármagnað en þó sé sígandi lukka best og félagið ætli sér ekki að vaxa fram úr hófi.

„Það eru 4.000 hluthafar í félaginu svo við erum vel fjármögnuð. Það kemur sér virkilega vel fyrir okkur að við þurfum þá ekki að vera sífellt að hugsa um hvernig við viljum lifa af næsta mánuð heldur getum einblínt á það að byggja grunninn. Fara okkur hægt og hugsa þetta til framtíðar. Það mun í raun og veru vera þar sem alvöru krafturinn kemur. Þegar tekjurnar fara upp þá erum við með innviði til staðar sem höndla vöxtinn og við lendum ekki í því eins og fjölmörg ný fyrirtæki lenda í að þau vaxa mjög hratt og í raun hrynja inn í sig því innviðirnir eru ekki til staðar og höndla ekki stækkunina,“ segir Birgir og bætir við að stjórnendur félagsins hafi fengið á sig þá gagnrýni að þeir séu of varkárir.

„Það hægðist mikið á ferlunum og stefnumótuninni þegar við fórum í hlutafjáraukninguna og skráninguna. Það er betra að fara sér hægt heldur en að keyra út í skurð. Þetta er einfaldlega þannig geiri að það er betra að fara varlega.“

Einar tekur í sama streng. „Við sáum það í samhengi við ferðaþjónustuna á Íslandi sem óx gífurlega á skömmum tíma. Vöxturinn getur ekki haldið lengi áfram ef innviðirnir eru ekki til staðar. Þess vegna er mikilvægt að hafa góðan grunn.“

Flugvél Play.
Fréttablaðið/Ernir

Play er nú með þrjár flugvélar í notkun og stefnir að því að bæta við þremur á næsta ári. Einar Örn Einarsson, stjórnarformaður flugfélagsins, segir að markmiðið sé að vera með tíu vélar í rekstri sumarið 2023.

„Við tökum inn nýjar vélar á vorin því það er auðvitað meira að gera á sumrin en veturna. Þannig að það koma þrjár inn næsta vor og aðrar þrjár sumarið 2023. Við erum búin að skrifa undir samninga en það vantar eina. Þannig að við stefnum á að hafa þrjár á ári og höfum ekki gert neinar breytingar á þeim áætlunum,“ segir hann.

John Strickland, ráðgjafi í flugiðnaði.
Aðsend mynd

Ísland er góðri stöðu til að verða eitt af fyrstu löndunum til að verða aftur vinsæll ferðamannastaður. Flugfélagið Play mun njóta góðs af því. Þetta sagði John Strickland, ráðgjafi í flugiðnaði, sem hefur meðal annars unnið fyrir Isavia í tólf ár, á fjárfestadegi Play á föstudaginn.

Á meðal annarra viðskiptavina má nefna EasyJet, Skyscanner og Swed­avia sem rekur flugvelli í Svíþjóð. Strickland sagði að Ísland myndi njóti góðs af því þegar fólk færi aftur að ferðast um heiminn því hér sé nægt pláss og fólk upplifi sig öruggt gagnvart Covid-19.

Að hans mati muni þróunin verða sú að hlutfallslega verði ferðamenn frá Asíu mun fleiri en áður.

Hann benti á að almennt væri gert ráð fyrir því að fjöldi ferðamanna verði sá sami árið 2025-2026 og áður en Covid-19 skall á.

Spurður hverjar væru helstu ógnirnar í vegi Play nefndi Strickland að það væri hve hratt flugiðnaður myndi jafna sig í ljósi heimsfaraldursins en undirstrikaði að stjórnendur fyrirtækisins hefðu verið meðvitaðir um þá stöðu við stofnun þess.

Strickland sagði að fyrirtækið ætti að leggja áherslu á kjarnamarkaði sína og nýta eina flugvélategund.