Áður en Gísli Halldór fluttist búferlum með fjölskyldu sinni og settist að á Eyrarbakka hafði hann verið bæjarstjóri í fjögur ár á Ísafirði. Þar á undan var hann bæjarfulltrúi í átta ár og þá ýmist forseti bæjarstjórnar eða formaður bæjarráðs, auk þess að gegna formennsku í ýmsum ráðum og nefndum á vegum Ísafjarðarbæjar. Hann hefur því langa reynslu af sveitarstjórnarmálum. Gísli var ráðinn til Árborgar þegar staðan var auglýst eftir síðustu kosningar. Hann veit ekki hvort hann haldi starfinu eftir næstu kosningar en vonar þó að svo verði. „Það eru mörg verkefni sem eru þegar komin af stað sem mig langar til að halda áfram með,“ segir hann. „Þetta hafa verið mjög krefjandi verkefni undanfarin fjögur ár. Vel hefur tekist til og svo eru önnur verkefni sem ég myndi vilja fylgja eftir næstu árin,“ segir Gísli.

Mikil fjölgun íbúa

„Árborg stendur á tímamótum á mörgum sviðum. Íbúum í sveitarfélaginu hefur fjölgað mikið, allt upp í 7%. Í fyrra var aukningin um 4%. Hún hefði getað verið meiri því eftirspurnin er mikil en uppbygging húsnæðis hefur ekki annað henni. Tafir hafa orðið í uppbyggingu, til dæmis vegna Covid. Íbúar Árborgar nálgast 11 þúsund en voru 9 þúsund þegar ég kom hingað til starfa. Ef næst að fylgja þeirri uppbyggingu á næstu árum sem skipulögð hefur verið gæti íbúatalan farið upp í 15 þúsund. Ég sé ekki annað en að fjölgun íbúa haldi áfram á næstu árum og við göngum út frá því í fjárhagsáætlun að hún verði 8 prósent á yfirstandandi ári,“ segir Gísli og bætir við að hann sjái engin merki þess að eftirspurnin sé að dala.

Selfoss hefur verið að byggjast kröftuglega upp síðustu ár og sér ekki fyrir endann á því. MYND/Ólafur Rafnar Ólafsson

Margir höfuðborgarbúar hafa flutt til Árborgar. Húsnæðið er aðeins ódýrara og eftir að fólk fór að vinna meira í fjarvinnu skiptir litlu hvar það býr. „Húsnæði hér hefur hækkað í verði en ég tel að það sé enn 10-20% ódýrara en á höfuðborgarsvæðinu. Byggt hefur verið mikið af hagkvæmu einbýli, rað- og keðjuhúsum. Fjölbýlishúsum hefur einnig verið að fjölga og mikil eftirspurn eftir íbúðum í þeim. Allt frá lokum seinni heimsstyrjaldarinnar hefur aukning hér á Selfossi verið um 3,2% árlega – staðsetningin dregur fólk greinilega hingað.

Til að mæta þessari fjölgun íbúa höfum við lagt gríðarlega áherslu á fjölskylduþjónustu. Góð þjónusta í grunn- og leikskólum, ásamt starfi íþróttafélaga, er afar mikilvæg og er það sem fólk horfir til. Þá skiptir miklu að félagsþjónustan sé öflug og úrræðagóð á þeim tímum sem við lifum nú. Við höfum fundið fyrir því að fólk er ánægt með alla okkar fjölskylduþjónustu og eru ríki og sveitarfélög farin að leita til okkar sem fyrirmyndar,“ segir Gísli. „Árborg er því að gera fantagóða hluti.“

Bæði nýr grunnskóli og leikskóli voru opnaðir á síðasta ári á Selfossi til að mæta íbúafjölgun. „Það er krefjandi verkefni að skipuleggja skólahverfi og meta þörfina. Í einum grunnskólanna erum við til dæmis með svo mikinn fjölda nemenda í 7. og 8. bekk að það verður ekki hægt að koma þeim fyrir í skólanum þegar börnin eldast, haldi íbúum áfram að fjölga. Það eru því býsna margar ákvarðanir sem þarf að taka sem geta reynt á. Auk þessarar lögbundnu þjónustu hefur alla tíð verið mjög öflugt og gott íþróttastarf hér í Árborg,“ segir Gísli. „Því var ráðist í að byggja stórt íþróttahús á Selfossi árið 2019 og lauk byggingu þess í haust. Húsið rúmar hálfan knattspyrnuvöll, hlaupabraut og aðstöðu fyrir frjálsar íþróttir. Hægt verður að stækka húsið í næsta skrefi þannig að knattspyrnuvöllurinn verði í fullri stærð. Við værum búin að vígja húsið með pompi og prakt en Covid hefur tafið okkur í því. Húsið hefur hins vegar verið í fullri notkun í allan vetur og sérstaklega er gaman að sjá hve eldri borgarar hafa nýtt hlaupabrautina mikið til gönguferða í góðum félagsskap.“

Nýi miðbærinn á Selfossi dregur að sér mikinn fjölda ferðamanna enda er hann glæsilegur og þar er að finna skemmtilega mathöll. Miðbærinn er enn að stækka en hann verður fullkláraður árið 2025.

Mannlífið hefur blómstrað með nýjum miðbæ á Selfossi

Nýr miðbær var opnaður formlega á síðasta ári sem jók mjög ferðamannastraum til bæjarins. „Við finnum fyrir miklum áhuga fólks á Árborg og ekki síst Selfossi eftir að nýi miðbærinn kom til sögunnar. Nú hefur skapast aðstaða til að vera með alls kyns viðburði og skemmtilegheit fyrir mannlífið. Eftir því sem sveitarfélagið vex koma fleiri tækifæri. Miðbærinn greiðir götu okkur að því að skapa enn frekari tækifæri. Það er gaman að skapa gott samfélag sem fólk vill búa í,“ segir Gísli.

„Það hafa margir lýst yfir ánægju með nýja miðbæinn og fulltrúar bæjarins eru stöðugt spurðir um hann á fundum með öðrum sveitarfélögum. Vel hefur verið staðið að öllu í sambandi við þetta verkefni sem mun stækka mikið á næstu árum. Miðbærinn hefur yfir sér ákveðinn sjarma í þessum gamla stíl. Nú er verið að byggja hús sem á að hýsa tónleika, svipað og Græni hatturinn á Akureyri.“

Opna skrifstofuhótel

Fjarvinna fólks hefur aukist til muna eftir að heimsfaraldur skall á og margir sem nýta það til að búa langt frá vinnustað. Í Árborg verður þessari þörf mætt með því að breyta gamla Landsbankahúsinu í skrifstofuhótel. „Þarna verður í boði aðstaða fyrir 120 manns. Fólk kaupir kort og getur mætt eins og því sýnist. Aðstaðan verður bæði með kaffihúsaborðum og skrifborðum. Einnig verður hægt að leigja skrifstofu og fundarherbergi. Það er fjárfestingafélagið Sigtún sem keypti Landsbankann og er að gera þessar breytingar,“ segir Gísli. „Þetta mun gagnast þeim sem eru í fjarvinnu eða á ferðinni og ég hlakka mikið til að sjá öll þau tækifæri sem þarna munu skapast í hringiðu þekkingarstarfa,“ bætir hann við. „Covid hafa fylgt áskoranir sem gerir fólk sveigjanlegra og það er meira tilbúið til að gera breytingar og finna alls konar lausnir. Þetta finn ég vel hjá starfsfólki sveitarfélagsins.“

Ný Ölfusárbrú

Gísli segir að samræður hafi staðið yfir við Vegagerðina um legu vega og afhendingu á löndum til að leggja nýjan hringveg. „Nýi vegurinn mun tengjast nýrri Ölfusárbrú. Búist er við að hægt verði að opna hana haustið 2025. Þá verður miðbærinn á Selfossi fullbyggður. Við fáum Austurveg afhentan þegar nýja brúin verður tilbúin og það er áskorun bæjarstjórnar að endurhugsa veginn þannig að hann verði breiðstræti verslunar- og þjónustu. Þetta breiðstræti heldur svo áfram við hringtorgið hjá nýja miðbænum og vestur Eyrarveginn. Þar eru margir þjónustuaðilar og verslanir. Við höfum því gullið tækifæri til að gera Selfoss að aðlaðandi bæ með ýmsum atvinnumöguleikum. Mörg fyrirtæki hafa sýnt áhuga á að koma hingað, telja sig ekki sjá framtíð á Höfðanum í Reykjavík eða sjá tækifærin á Suðurlandi. Skipulagt verður atvinnusvæði við Eyrarbakkaveg, miðja vegu milli búgarðabyggðarinnar í Tjarnarbyggð og Eyrarbakka. Skipulagsbreytingar eru þegar hafnar hjá bæjarstjórn enda teljum við þetta mikilvægt skref fyrir atvinnulífið.“

Stokkseyri og Eyrarbakki munu vaxa saman í framtíðinni

Meðal fleiri verkefna sem eru á döfinni nefnir Gísli uppbyggingu á Stokkseyri og Eyrarbakka en vinsældir bæjanna eru alltaf að aukast. „Það er mikil eftirspurn eftir að byggja þar. Staðirnir eru í frábæru návígi við náttúruna, bæði sjó og land. Við viljum halda í þá mynd sem þorpin státa af og vanda til skipulags og húsagerðar. Kyrrlátt þorp hefur aðdráttarafl fyrir marga og ég tel að það muni aukast að fólk sæki í kyrrðina. Við sjáum fyrir okkur að Stokkseyri og Eyrarbakki muni vaxa saman í framtíðinni.“

Gísli býr á Eyrarbakka og er mjög ánægður þar. „Við leigðum fyrsta árið en erum búin að kaupa okkur hús. Ég fann fyrir örlítilli heimþrá til Ísafjarðar skömmu eftir að ég kom suður. Mér fannst ég þurfa að komast á milli fjallanna, í þetta faðmlag sem þau gefa. Eyrarbakki var fljótur að eyða þeirri þrá með nálægðinni við hafið. En ég á dóttur og barnabarn, móður og skyldfólk fyrir vestan og fer oft þangað í heimsókn. Það er frábært umhverfi á Eyrarbakka og magnað að fara í göngutúra þar í kring. Ég verð þar áfram og fæ vonandi tækifæri til að halda áfram sem bæjarstjóri enda hef ég mikla ánægju af starfinu.“